Biografía y obra de San Arsenio

San Arsenio, anacoreta, nació en 354 en Roma y murió en 450 en Troe, en Egipto. Teodosio el Grande, habiendo pedido al emperador Graciano y al Papa Dámaso que le encontraran en Occidente un tutor para su hijo Arcadio, se decidió por Arsenio, un hombre bien leído en la literatura griega, miembro de una noble familia romana, y del que se dice que fue diácono de la Iglesia romana.

Al recibir la petición de convertirse en el tutor del joven Arcadio, se marchó y llegó a Constantinopla en el año 383, y continuó como tutor de la familia imperial durante once años, durante los tres últimos de los cuales también tuvo a su cargo al hermano de su discípulo, Honorio.

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Biografía y obra de San Arsenio

Viniendo un día a ver a sus hijos en sus estudios, Teodosio los encontró sentados mientras Arsenio les hablaba de pie. Esto no lo toleraría, y ordenó al maestro que se sentara mientras los alumnos estaban de pie.

A su llegada a la corte, Arsenio había recibido un espléndido establecimiento, y probablemente porque así lo deseaba el emperador, vivió un gran estilo de vida, pero todo el tiempo sintió una creciente inclinación a renunciar al mundo. Después de rezar durante mucho tiempo para ser iluminado sobre lo que debía hacer, oyó una voz que decía: «Arsenio, huye de la compañía de los hombres, y serás salvo». Entonces se embarcó en secreto para Alejandría y, apresurándose al desierto de Escetis, pidió ser admitido entre los solitarios que allí habitaban.

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San Juan el Enano, a cuya celda fue conducido, aunque previamente se le advirtió de la calidad de su visitante, no se fijó en él y lo dejó solo mientras invitaba al resto a sentarse a la mesa. Cuando Juan estaba a punto de terminar su comida, arrojó un poco de pan ante Arsenio, pidiéndole con un aire de indiferencia que comiera si quería. Arsenio levantó mansamente el pan y comió sentado en el suelo. Satisfecho con esta prueba de humildad, San Juan lo mantuvo bajo su dirección.

El nuevo solitario fue desde el principio el más ejemplar, pero sin ser consciente de ello mantuvo algunos de sus viejos hábitos, como sentarse con las piernas cruzadas o poner un pie sobre el otro. Al darse cuenta de esto, el abad pidió a alguien que imitara la postura de Arsenio en la siguiente reunión de los hermanos, y al hacerlo, inmediatamente lo reprendió públicamente. Arsenio tomó la indirecta y se corrigió.

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Durante los cincuenta y cinco años de su vida solitaria fue siempre el más malvado de todos, castigándose así por su antigua aparente vanidad en el mundo. De la misma manera, para expiar el haber usado perfumes en la corte, nunca cambió el agua en la que humedecía las hojas de palma de las que hacía las esteras, sino que sólo vertía agua fresca sobre ella cuando se desperdiciaba, dejando que se volviera apestosa hasta el extremo.

Aun cuando se dedicaba al trabajo manual, nunca se relajaba en su aplicación a la oración. En todo momento, sus ojos se llenaron de lágrimas de devoción. Pero lo que más lo distinguía era su renuencia a todo lo que pudiera interrumpir su unión con Dios.

Cuando, después de un largo período de búsqueda, se descubrió su lugar de retiro, no sólo se negó a volver a la corte y actuar como asesor de su antiguo alumno, el emperador Arcadius, sino que ni siquiera sería su sirviente para los pobres y los monasterios de los alrededores. Invariablemente se negaba a los visitantes, sin importar su rango y condición, y dejaba a sus discípulos el cuidado de entretenerlos. Sus contemporáneos lo admiraban tanto que le dieron el apellido «el Grande».

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